Preguntas infrecuentes


pi-001: ¿Qué es un taxón?

Noviembre de 2011


He estado buscando definiciones que no fueran demasiado largas y que se pudieran entender sin necesidad de ser licenciado en ciencias biológicas y esta es la definición que más me ha gustado:

taxón s. m."Unidad sistemática que designa un nivel jerárquico en la clasificación de los seres vivos, como la especie, el género, la familia, el orden y la clase."
(c) Diccionario Manual de la Lengua Española Vox. © 2007 Larousse Editorial, S.L.

Es decir, los científicos organizan a los seres vivos en una estructura jerárquica invertida como la de la siguiente figura:

En los nodos de esa figura, en cualquier de los niveles del "árbol" invertido, se puede ubicar a algunos los diferentes seres vivos que existen. En el fondo sólo es una forma de organizarlos y clasificarlos.

La decisión de cómo se va subdividiendo el "árbol" es un poco arbitraria y, lo que es peor, incluso es cambiante. Los investigadores van modificando la ramificación a medida que se encuentran nuevos ejemplares. Pero, en cualquier caso, el objetivo es que la estructura jerárquica sea útil, manejable y fácil de recordar.

Resumiendo, si nos centramos en la pregunta inicial, un taxón es cualquiera de esos nodos que los investigadores han decidido que formen parte el árbol de clasificación.

Como puede verse en la figura anterior, si nos situamos en la raíz del árbol, nos encontraremos con una entidad arbitraria a la que se suele denominar "ancestro común", de la que se supone que provienen todos los organismos.

Para darle nombre a un taxón, simplemente hay que yuxtaponer los nombres de todos los nodos que forman parte del "camino" desde el "ancestro común" hasta él mismo.

No vamos a repasar aquí todos los niveles de forma exhaustiva pero, al menos, podemos decir que en un primer nivel se contemplan los siguientes reinos: Plantas ("Plantae"); Algas ("Algae"); Hongos ("Fungi"); Bacterias ("Prokaryota"); y, Animales ("Animalia"). Como se puede ver, para cada uno de los nombres, podemos optar entre el nombre común y el nombre científico. Es mucho más preciso, y válido internacionalmente, el nombre científico, aunque para los no iniciados el nombre común presenta la ventaja de lamayor facilidad para recordarlo.

La nomenclatura establece una terminología consensuada que permite saber, a partir del sufijo de un taxón cualquiera, cuál es su categoría taxonómica y dar cuenta de su posición en la jerarquía sistemática. Es decir, sin más que fijarnos en la terminación de cualquier de las palabras que forma parte del nombre de un taxón, podremos saber a qué nivel de jerarquía corresponde dicho nombre.

Cabe destacar que la estructura que se muestra en la figura anterior está simplificada, es decir, podríamos incluir más niveles intermedios. Por ejemplo, en botánica, la estructura completa de niveles es la siguiente:

Pero, para hablar de un taxón, no siempre es necesario indicar todos los niveles. Es como si, por ejemplo, para indicar nuestra dirección, formalmente y de forma completa, tuviéramos que decir: calle; barrio; código postal; ciudad; provincia; comunidad autónoma; país; continente; planeta; sistema planetario; etc. etc. etc. ¡No es necesario! Coloquialmente, dentro un mismo país, con decir "calle + código postal + ciudad" es más que suficiente.

Con los lithops pasa lo mismo. Todos sabemos que los lithops son un género: ¡el género lithops! Y también sabemos que la identificación completa de este género es la siguiente:

Pero una vez sabido esto: ¡no lo vamos repetir siempre! Cuando tengamos que identificar un ejemplar simplemente empezaremos diciendo que es un lithops, incluso lo podremos abreviar mediante una simple letra ele, y, eso sí, a continuación indicar la especie y, en su caso, la subespecie y o variedad.

Por ejemplo, la expresión: Lithops hookeri, o simplemente L. hookeri, que es lo mismo. (obsérvese que la denominación de la especie se debe escribir en letra cursiva) hace referencia a un ejemplar del género lithops y de la especie hookeri

En cambio, Lithops julii ssp. fulleri o simplemente L. julii ssp. fulleri, hace refencia a un ejemplar del que además de su género y su especie, se ha indicado también su subespecie.

En todo caso cabe destacar que nomenclatura taxonómica es algo bastante más complejo de lo que parece a simple vista. En el siguiente enlace se describe, con absoluta precisión, todo lo necesario para convertirse en un experto en nomenclatura botánica.

IAPT (International Association for Plant Taxonomy (web con una descripción exhaustiva de la codificación formal de todas las especies botánicas)